Más allá de Europa: islas en el Pacífico

Si se permite, diré que para cualquier historiador no hay mejor cura de humildad que leer sobre los otros o desde los otros, cualesquiera que sean, para triturar nuestra perspectiva y refrescar la mirada. ¿Por qué no las Islas del Pacífico?, ¿por qué no Islanders: The Pacific in the Age of Empire, de Nicholas Thomas? Añadamos que este es profesor de antropología histórica en Cambridge, entre otras cosas.

Katrina Schlunke nos ofrece sus razones en THE:

Nicholas Thomas transmite una sensación tan clara de estas islas y de sus heterogéneos pueblos como un cadente y productivo conjunto de entidades que es como un shock mirar el primer mapa  del libro y ver la dispersión cartográfica de pequeños puntos que constituyen “las islas del Pacífico”.

La brecha entre los registros coloniales, con sus mapas engañosamente correctos que delimitan los espacios entre las islas, y los relatos de viajes y encuentros en las épocas precoloniales y coloniales entre isleños y europeos, y entre isleños y otros isleños, es la que el relato de Thomas ayuda a conectar. La preocupación básica del libro no es tanto justificar las acciones de uno u otro lado (a pesar de que reconoce los conflictos entre europeos e isleños), sino el movimiento en sí.

El ritmo de estos movimientos fue generado por el comercio precolonial y los intercambios ceremoniales entre islas, pero llegaría a tomar otras formas, algunos impulsadas ​​por la curiosidad y la política interna y algunas impuestos y soportados desde el exterior. Dos ejemplos significativos fueron la voluntad de los isleños de unirse a los primeros viajes europeos del descubrimiento, y la eliminación brutal y sangrienta de las poblaciones insulares para proporcionar mano de obra contratada a la amplia región del Pacífico. Thomas presta especial atención al hecho de que cada uno de estos viajes producía retornos y generaba nuevos flujos entre los pueblos, incluso cuando el retorno lo era bajo la forma de otro barco esclavizante más que del de los seres queridos.

La descripción de Thomas del viaje en el mundo imperial del Pacífico se hace inclusiva y sociable con aspectos deliciosos, como la siguiente descripción del nombramiento de William Churchward como “consejero y secretario en jefe” de Malietoa, el gobernante hereditario de Samoa. “Como oferta laboral no era muy buena   – no había salario adjunto, a menos que Churchward fuera capaz de persuadir de algún modo a Malietoa para que fijara  impuestos con los que nutrirlo”. En pequeñas frases como esa, el extraño paisaje político de la colonización del Pacífico queda a la vista.

Pero este toque de luz no oculta la violencia y la melancolía que es una parte clave de la historia imperial de la región. Thomas repasa la lectura de los relatos de los misioneros sobre la atareada vida en las Islas Marquesas, así como los sonidos y los ritmos de la comunidad. Pero en 1984, cuando visita la región, la población se ha concentrado en sólo unas pocas islas, dejando enormes casas, como plataformas ornamentales, en valles desiertos “como una especie de memorial”.

La tranquilidad que encuentra es rara en una historia de maniobras políticas que implicaba a diversos poderes locales y europeas, donde las ideas se adoptaban y se ponían en práctica nuevas fantasías. En la década de 1800, el líder tahitiano Pomare, cuyo séquito cosmopolito  incluía a hawaianos muy viajados, sabía lo suficiente de la historia europea como para observar que “tal vez el pueblo cortaría su cabeza como el pueblo de Francia había hecho con su Rey”.

A principios de 1900, en otra parte del Pacífico, un pequeño grupo de Gela, en las Islas Salomón, se encontraba entre los cerca de 6.000 isleños que fueron repatriados a la fuerza desde Australia con la llegada de la política de la “Australia blanca”. A su regreso a Gela, observa Thomas, “convencieron a los profesores de la misión melanesa de que se les pagaba miserablemente, organizaron una huelga y boicoteron y perturbaron los regímenes paternalistas de muchas misiones”. El mismo movimiento (en este caso el “reclutamiento” de mano de obra isleña) que produjo un movimiento político en las Islas Salomón dio lugar a una masacre en Fiji y a la irrecuperable despoblación de islas más pequeñas.

Como muestra este exhaustivo y apasionante libro,  es difícil predecir lo que puede producir algo tan volátil como el movimiento entre las culturas complejas, incluso dentro de las restricciones (a veces mortales) del colonialismo. En el caso de las culturas aventureras y cosmopolitas del Pacífico, los resultados fueron aún más complejos e impredecibles.

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